28.2.08

Software social, una idea no tan nueva (evolución, no revolución)

La historia está llena de regresos. Pensemos en el término “software social”, que apareció con ganas en los últimos 2 años como si fuera una gran novedad, pero la verdad es que viene dando vueltas desde hace más de 30 años. Más también. Recapitulemos:

Prehistoria
Empecemos con Vannevar Bush, que desarrollo una idea en su paper “As we may think” que luego devino en lo que actualmente son las PC: la MEMEX, un aparato en donde los individuos guardan todas sus comunicaciones, todos sus libros, todas sus grabaciones. Luego Bush hablo, en el mismo artículo, de las posibilidades socializadoras que abría tal aparato: tener a un botón de distancia las opiniones y experiencias de colegas de todos el mundo. Como nota al margen cabe mencionar que en el paper encontramos la primera mención de la palabra hipertexto.

Para acortar la historia señalaremos otros precedentes:
- En 1958 se creo ARPA (sigla en inglés para Agencia de Investigación de Proyecto Avanzados) en respuesta al lanzamiento soviético del satelite Sputnik. Cuatro años después fue nombrado director del organismo el Dr. J.C.R. Licklider, que volcó ARPA hacia las universidades, quienes terminaron por desarrollar ARPANET, uno de los predecesores de la actual World Wide Web. En 1968 escribió en “The Computer as a Communication Device” en el que sostiene que es muy difícil que la gente se ponga de acuerdo en los encuentros cara-a-cara, y terminan por alejarse y juntarse una vez cada tanto. Y se pregunta si no habría alguna forma de solucionar estos problemas por medio de la tecnología.
- Doug Engelbart, en uno de los primeros proyectos de ARPA, creo en un laboratorio de investigaciones un sistema de hypermedia llamado NLS (oNLine System). Aquí se utilizo por primera vez el hipertexto (aunque no se lo llamo así) y se invento el mouse. En 1962 publico “Augmenting Human Intellect”, su trabajo principal, donde desarrolla la idea de Aumentar el intelecto humano, tratando de mejorar su capacidad de respuesta y almacenamiento. Quiere desarrollar una nueva forma de vida donde los instintos del hombres, el “estar ahí”, coexistan pacíficamente con gadgets tecnológicos, modernos sistemas de notación, y ayudas electrónicas. En fin, integrar la psicología y el desarrollo organizacional con todos los avances en tecnología computacional.
- En los '70 IBM, AT&T, organizaciones sin fines de lucro y agencias gubernamentales desarrollaron un proyecto llamado EIES (Sistema de Intercambio de Información Electrónica), que fue la primera implementación real de software colaborativo. En un paper publicado en 1972, uno de los fundadores de este proyecto, Murray Turoff, delineo características del proyecto: los grupos no se pueden juntar por problemas de distancia, las comunicaciones telefónicas son muy caras y/o complicadas en grupo, en papers en preparación es conveniente mantener el anonimato de los participantes y, el desacuerdo entre los integrantes en las reuniones cara-a-cara era muy grande. Como se ve aquí comenzaron a salir a la luz muchas de las características de lo que serian los BBS y los foros de discusión actuales.

Groupware, CSCW, etc.
Peter y Trudy Johnson-Lenz fueron quienes acuñaron, allá en 1978, el término del título, Groupware, y lo definieron como “los procesos intencionales de un grupo más el software para sostenerlos”. Este término fue muy utilizado en los 80 y 90, también en su momento lo adoptaron los del grupo EIES.
Otro término: CSCW (Trabajo colaborativo -o cooperativo- sostenido por computadoras). Una de las definiciones de éste dice que es un campo de estudio multidisciplianario que incluye las ciencias de la computación, economía, sociología y psicología, para desarrollar nuevas teorías y tecnologías para coordinar grupos que trabajan juntos. Hasta hoy hay una conferencia anual de CSCW que se lleva a cabo en Chicago todos los años.
La diferencia entre el primer concepto y el segundo es que mientras que el Groupware se ocupa de computadoras reales y sus interacciones con la gente, el CSCW estudia las herramientas y técnicas del primero, así como sus efectos organizacionales, psicológicos y sociales. De cualquier manera, la sigla CSCW no paso nunca de ciertos ámbitos académicos.
Por su lado, el concepto de Groupware recibió un empujón años después, en 1988, cuando Robert Johansen escribió el best-seller “Groupware: Computer Support for Bussiness Teams”. Este concepto murió cuando fue cooptado por el mercado, primero por Lotus Notes, que era una base de datos que servia para llevar tarea de oficina y apenas llegaba a ser groupware. Fue peor cuando Microsoft utilizo la palabra para definir su Outlook con calendario para competir con el programa de Lotus. Hoy por hoy la Wikipedia define groupware como ese software que integra el trabajo en un proyecto único hecho por distintas personas en concurrencia, trabajando en estaciones de trabajo separadas.

(Fuente principal:

Próxima entrega: el origen del software social en los 90, su ascenso mediático los últimos años, y algunos ejemplos más cercanos a Latinoamérica.

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